Café

Publicado el 25-Oct-19 en Casos prácticos

Usos de subproductos del café en la industria y más allá

El café es una de las bebidas más consumidas en el mundo, sin él, a muchos les costaría incluso levantarse de la cama por la mañana. De lo que muchos consumidores no se dan cuenta es que la mayor parte de la cereza del café (el producto original) se desperdicia realmente, Almacafé estima que solo el 6% de la cereza se usa para producir café

Debido a la gran demanda de este producto, no es sorprendente que los desechos y la contaminación generados por la industria del café sean un enorme problema. De hecho, "la carga de contaminación en las aguas residuales de la molienda húmeda de café puede ser de 30 a 40 veces mayor que la que se encuentra en las aguas residuales urbanas", según la SCAA (Asociación Especializada de Café de América). No solo las aguas residuales del proceso producen desechos y contaminación, sino que incluso los granos de café que terminan en el vertedero pueden liberar millones de toneladas de emisiones de metano, lo que genera serios problemas ambientales.

La producción de café produce una serie de subproductos, y casi el 45% se consideran residuos. Sin embargo, no todo son malas noticias, muchas compañías se han subido al carro de la economía circular y han encontrado formas creativas e innovadoras de convertir los desechos en un nuevo plan de negocios y al mismo tiempo reducir los desechos y la contaminación creada como subproductos por esta industria.

De manera similar a los subproductos de la producción de cerveza, los subproductos del café pueden usarse para crear un compost rico en nutrientes, reduciendo la necesidad de fertilizantes sintéticos que también contaminen la tierra. El café compostado produce un material con alto contenido de fósforo, potasio, magnesio y nitrógeno, ideal para el cultivo de plantas. Empresas como Reground y Ground to Ground guardan los restos de café de cafeterías. Más específicamente, se ha descubierto que los subproductos del café son extremadamente valiosos  para el cultivo de hongos tropicales. 

Otras empresas como GroCycle ofrece cursos y guías sobre cómo cultivar tus propios hongos mediante la cosecha de residuos de café. Los fundadores explican que "el micelio se alimenta de estos nutrientes (del café) y el resultado es una cantidad abundante de hongos en lugar de más desechos". La compañía incluso ha utilizado una oficina para construir una granja de hongos mientras capacita a cientos de personas para cultivar hongos en las zonas más urbanas.

A su vez, varias compañías han comenzado a utilizar la pulpa de cereza de café desechada para hacer una nueva harina sostenible sin gluten. CF Global Holdings (CFG) crea la harina de café que no solo produce una nueva fuente de ingresos para las comunidades cafeteras sino que también reduce el impacto ambiental de la producción. Coffee Cherry Company también ha utilizado el subproducto del café para hacer una harina de sabor a fruta tostada. Al convertir los desechos en algo positivo, Coffee Cherry Company genera una nueva fuente de ingresos para los agricultores, crea nuevos empleos, captura la nutrición a través de los altos niveles de fibra y antioxidantes de la pulpa de cereza residual y reduce los gases de efecto invernadero emitidos por la fruta en descomposición. Para ilustrarlo con algunos datos, con solo 91 toneladas de residuos de café cereza, la compañía Coffee Cherry genera ingresos de $6,000,000 para los agricultores, reduce unos 637.000 kg de pulpa que de otro modo se pudriría y reduce unos 500.000 kg  de gas metano que se habrían emitido en la atmósfera.

Además, se ha descubierto que los residuos de café molido contienen suficiente pigmento para crear tinta. El estudio de serigrafía Domestic Stencilworks utiliza tinta de subproductos de café para imprimir tanto en tela como en papel.

Y no se detiene aquí: incluso los residuos de café molido se han aplicado a la construcción. El ingeniero Arul Arulrajah ha demostrado el potencial de usar café molido para pavimentar carreteras. Su diseño innovador no solo utiliza residuos de café molido, sino también un subproducto (escoria) de la fabricación de acero que también se puede haber desperdiciado. Arulrajah descubrió que al “peinar” los granos de café y la escoria se podía crear un sustrato para carreteras.

Eso no es todo: con la ayuda de técnicas de tratamiento de aguas residuales,varios proyectos  han convertido las aguas residuales de la producción de café en biogás. Los subproductos del café pueden transformarse en biocombustibles de segunda generación, tales como: bioetanol, biogás y biodiésel por fermentación, digestión anaerobia y transesterificación. 

UTZ Certified ha estado trabajando en 19 granjas en toda América Central para producir energía. Otra empresa con sede en el Reino Unido, Bio-Bean, ha industrializado el proceso de reciclaje de café residual en biocombustibles. La compañía se ha asociado con aeropuertos, estaciones de tren y hospitales. No solo esto, sino que también trabajan dentro de la propia industria del café, proporcionando biocombustible de café en grano a las empresas cafeteras que les dan los desechos, creando un modelo de circular completo. Estos biocombustibles, al tiempo que reducen los desechos de una de las industrias de bebidas más grandes del mundo, también reducen las emisiones de gases de efecto invernadero y reducen la demanda de petróleo.

Con todos estos modelos de negocios inspiradores e ideas innovadoras, nuestra relación con el café no tiene por qué ser tan negativa.

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